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赫歇尔由恒星计数推断银河系结构 

1750年,英国天文学家托马斯·赖特猜测天穹上的银河和满天恒星组成一个扁平状的庞大天体系统,太阳只是其中的一员。不久,德国哲学家康德和天文学家兰伯特也各自提出类似的思想,这便是银河系概念的雏形。

1780年前英国天文学家威廉·赫歇尔首创通过恒星计数研究银河系结构的方法。当时人们对恒星的距离尚一无所知,赫歇尔遂假定恒星在空间均匀分布、所有恒星的光度相等——即具有相同的发光能力、不存在星际物质造成的消光,而且其望远镜在各个方向上都足以看到银河系内最遥远的恒星。他选定在球上均匀分布的683个区域,用口径46厘米的反射望远镜逐一统计每个选区中的恒星数目,以及亮星和暗星的比例。在胞妹卡罗琳·赫歇尔的通力配合下,他们总共计数了117600颗恒星,最终得出一幅银河系结构图:形状扁平,宽度约为厚度的5倍,盘面轮廓参差,太阳位居中心。该结果于1785年发表在《论星空的结构》一文中。尽管赫歇尔的那些假设,乃至太阳居于银河系中心的结论均有悖于事实,但重要的是他开启了用科学方法研究银河系的先河。证实银河系的存在,是继哥白尼的日心宇宙体系之后,人类认识宇宙的又一座重要里程碑。

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