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德·莱昂发现墨西哥湾流 

海流又称洋流,指海洋中流速和流向相对稳定的大规模的水体运动。海流在海洋能量和物质传输过程中起着重要的作用,对海洋中的多种物理、化学、生物和地质过程,以及海洋上空天气和气候的形成和变化等,都有影响和制约作用。

1513年,西班牙探险家德·莱昂率领由3艘航船组成的船队从波多黎各出发,到佛罗里达海岸开展探险活动。当船队航行到佛罗里达海峡时遇到了强大海流,船队被冲散,难以前进,最后不得不靠近海岸才得以缓慢航行。这股海流就是后来被命名的著名的墨西哥湾流。德·莱昂和他的船队领航员一起,作为墨西哥湾流的发现者被载人史册。

墨西哥湾流是全球海洋系统中规模最大的暖流,它经大西洋北赤道流和越过赤道的南赤道流汇合后,沿着南美洲北海岸进入加勒比海和墨西哥湾,经佛罗里达海峡流出。此后,墨西哥湾流沿北美大陆架北上,在美国东海岸的哈特勒斯角附近(约北纬35°)转向东北方向,进入水深4000—5000米的深水区;到北纬45°的纽芬兰浅滩外缘后,因受盛行西风的影响而折向东流,直到西经40°附近,然后转为北大西洋暖流。

墨西哥湾流是北大西洋西边界流中流势最强盛的部分,规模巨大,流程超过2000千米,海面宽度100—150千米,影响深度超过1000米,最大流速可达每分钟150米,流量可达6.5×107-9.3×107米3/秒。湾流水温较高,在冬季比周围海水高出约8℃。如此规模的热水流携带着巨大的热量,浩浩荡荡地流向北大西洋高纬度海域,特別是西北欧沿岸海域。湾流上方的湿热空气在西风带的吹送下,与西风带共同温暖着西北欧。据估算,湾流每年向西北欧输送的热量大约相当于平均每千米海岸燃烧6000万吨煤,可见湾流对西北欧气候的影响初多么巨大。

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