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纳皮尔《奇妙的对数规则的说明》出版 

英国数学家纳皮尔出生于苏格兰爱丁堡附近梅奇斯顿的一个贵族家庭,1563年13岁时就进入圣安德鲁斯大学学习,1566年开始留学欧洲大陆,1571年回国。

大约从1594年起,纳皮尔在寻求一种球面三角简便计算方法的过程中将算数数列与几何数列对应起来,萌发了对数的思想。他借助于运动学,假设有两个同时开始运动的质点,初速度相同,第一个质点沿一条无限长的射线做匀速运动,第二个质点沿一条有限长的线段运动,运动速度与所剩距离成正比。他称第一个质点所走距离是同时刻第二个质点所剩距离的“对数”。他发现第二个质点的所剩距离随时间按几何数列递减,而其对数则按算术数列递增。纳皮尔将这种思想收入《奇妙的对数规则的说明》中,于1614年出版,书中列出了他用这种对数思想算出的一张球面三角正弦对数表,角度从0°到90°,间隔为1’。1619年,纳皮尔的遗作《奇妙的对数规则的结构》出版,其中又详述了对数计算和构造对数表的方法。

纳皮尔的对数涉及自然对数,在实际计算上有不便之处。于是,英国数学家布里格斯提出了以10为底的对数,即现在所称的常用对数,1624年,布里格斯出版《对数算术》,书中给出了从1到20000和90000到100000的常用对数表,精确到14位小数。而20000到90000的常用对数则由荷兰出版商弗拉克于1628年补上。此后,对数计算得到了广泛的使用。对数将乘除化为加减,大大简化了天文学的复杂计算,被誉为延长天文学家寿命的方法和计算技术的一大革命。对数发明后不久,由波兰传教士穆尼阁于1646年传到中国,立即在历法计算上得到应用。

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