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克洛德发明棱镜等高仪 

1808年,徳国数学家高斯创立了一种通过天文观测同时测定时间和当地纬度的方法。因其需要准确记录一组已知赤经和赤纬的恒星到达同一地平高度的时刻,故称多星等高法。1899年,法国天文学家克洛德发明了专为实现这种方法而设计的仪器——棱镜等高仪。使用最广泛的是60°等高仪,它由一架水平放置的望远镜、镜前一个顶角 60°的棱镜及棱镜前下方的汞盘组成。棱镜的底边靠近望远镜的物镜,并与望远镜的光轴垂直。一部分星光直接射入棱镜的一面,另一部分星光通过汞盘中水银面的反射到达棱镜的另一面。一颗恒星在东升西落的过程中,当其地平高度达到60°时,分别从棱镜的两个侧面射出的两束光才互相平行,在此瞬间望远镜所成的两个星像便彼此重合。观测者记下这一时刻,对该星的观测即告完成。棱镜等高仪结构简单,操作方便,但观测精度受操作者不同——即“人差”的影响较大。

1951年,法国天文学家丹戎对其进行重大改进,研制出超人差棱镜等高仪,使单次观测的均方误差达到±0.17”。1970年代初,中国研制成功一种新型仪器,可以用光电方法自动记录恒星经过等高圈的时刻,称为光电等高仪,其单星观测的均方误差仅为±0.13”,达到世界经典时纬测量仪器的最高水准。

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