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伊万诺夫斯基和贝杰林克发现病毒 

19世纪后期,当细菌学研究取得巨大进步之后,人们开始将目光投向比细菌更微小的生命体。1892年,俄国生物学家伊万诺夫斯基在研究烟草花叶病时发现,将有病烟叶上的汁液经细菌过滤器过滤后,擦在无病烟叶上仍能使其感染。因此,他认为滤液中一定有一种比细菌更小的微生物。1898年,荷兰微生物学家贝杰林克也得到了相似的结果。贝杰林克将烟草花叶病株的汁液置于琼脂凝胶块的表面,发现导致烟草花叶病的物质在凝胶中以一定的速度扩散,而细菌仍滞留于琼脂的表面。他进而总结出烟草花叶病的致病因子具有三个特点:(1)能通过细菌 过滤器;(2)仅在细胞复制时才能繁殖;(3)在体外非生命物质中不能生长。据此,他提出这种致病因子不是细菌,而是一种“具有感染性的活的流质”,取名为病毒(拉丁名virus)一个多世纪以来,人们在研究人类与动植物疾病时,以伊万诺夫斯基和贝杰林克的滤过性实验作为基本技术手段,相继发现了许多病毒,如致病性的流行性感胃病毒、肝炎病毒、获得性免疫缺陷综合征(艾滋病)病毒及已被人类消灭的天花病毒等,还有能杀死细菌的病毒——噬菌体。

病毒没有细胞结构,一般结构是蛋白质外壳包裹着内部的遗传物质(DNA或RNA),极少数病毒甚至只有蛋白质结构(如朊粒)。 病毒个体非常小,通常只有10-9米大小,只能在电子显微镜下观察到。在离体条件下,病毒以无生命的生物大分子形式存在,一旦侵入宿主细胞,就能利用细胞内的合成及代谢系统在自身遗传物质的指导下复制遗传物质、合成相关蛋白质,然后将蛋白质和核酸“组装”成大量成体病毒,在细胞死亡破裂后释放出来,再去侵害其他细胞。病毒是对人类危害最大(导致约80%的传染病)个头最小的“杀手”。病毒性疾病无法用抗生素治疗,目前一般使用干扰素等抗病毒药物。注射疫苗(如乙肝疫苗)可以使机体自己产生免疫力,以预防病毒性疾病。

1935年,美国生物化学家斯坦利首次纯化出烟草花叶病毒晶体(因此荣获1946 年诺贝尔化学奖)。1937年,人们采用多伦多大学研发的可放大7000倍的电子显微镜,才一睹病毒的“庐山真面目”。此时,距伊万诺夫斯基首次发现烟草花叶病毒已过去将近半个世纪。

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