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史密斯提出按化石划分地层的层序 

对地层系统的研究和观察得到一个普遍规律:在任何沉积地层(包括喷出岩)的层序中,当其没有被后期的运动所逆掩或倒转时,最年轻的地层应位于层序的顶部,而最老的地层则位于层序的基底。较老的地层之上连续覆盖着越来越年轻的地层,称为“叠覆律”。这一法则是地质年代学赖以建立的一个普遍规律,是丹麦地质学家斯泰诺于1669年提出来的。而真正把斯泰诺的思路完全展开的,则是威廉·史密斯。

1769年,史密斯生于一个铁匠家庭,他幼年在农村学校读书时就喜爱收集山中的化石。史密斯1793—1799年参加运河的勘测和开凿工作。当时尚未发明蒸汽机,开凿运河对交通运输起着重大作用。在这项工作中,他逐渐发现地层的结构是有规律的,每一层都含有特殊的化石。1796年,史密斯当选为一个协会的会员,从而有机会跻身专家之列,同其他对岩石感兴趣的学者交流,开始提出按化石来划分地层层序的思想。他是世界上第一个按照沉积岩中所含动物和植物的化石来决定地层顺序的人。1799年,他公布了自己绘制的巴斯地区的地层结构图和测定地层的方法。1804年史密斯赴伦敦,从事化石收集和绘制地质图的工作。1824年前后,史密斯先后出版了《有机物化石鉴定地层》、《化石地层层位》两本书,成为地层学的主要创始人。

1880年以后,人们就能对欧洲所有的沉积地层进行分析对比了。当时的地层年代表,实际上是一种相对时间的划分。

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