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发现6.32亿年前动物休眠卵化石 

中科院南京地质古生物研究所召开的新闻发布会上消息,以该所古生物专家为主的中美古生物专家小组,发现了迄今为止最早的动物休眠卵化石,这将科学界已知的动物起源时间提前至6.32亿年前,比此前已知的5.8亿年前又早了5000多万年。

古生物学家们的这项题为“陡山沱滞育卵囊中动物胚胎化石”的成果,将于2007年4月5日刊登在英国 《Nature》杂志上。

据该项目的主要负责人、中科院南京地质古生物所研究员尹磊明介绍,在动物繁殖的过程中,为了应对恶劣的环境,一些动物的胚胎外面会被一层包被膜所包裹,此时,动物的胚胎发育处于休眠期,等到条件合适的时候再发育,这样的动物胚胎就叫做休眠卵。研究小组正是在湖北宜昌晓峰河剖面距今6.32亿年的地层中发现了卵囊胞,即包裹在动物胚胎外的包被膜,从而断定这是当时动物的休眠卵,这将动物的起源时间提前到了6.32亿年前。

1998年,我国古生物学家研究发现,贵州瓮安埃迪卡拉系陡山沱组地层中(约5.8亿年前)有大量的磷酸盐化动物胚胎化石,此后瓮安陡山沱组地层发现了更多类型的动物胚胎化石和微型动物成体化石,例如两侧对称动物“小春虫”和有极叶构造的动物胚胎化石等。这就是著名的“瓮安生物群”,它代表着地球上已知最可靠的动物化石记录。今年2月,中美古生物学家研究表明,“瓮安生物群”最早出现的时间可能为6亿年前。

埃迪卡拉纪,或称新远古纪III,是隐生宙最后的一段时期,一般指6.2亿年前至5.42亿年前,其在地球生命进化历史上具有重要意义,是重要的过渡时期,为紧接其后的寒武纪生命大爆发作了充分准备。我国的陡山沱组地层则是埃迪卡拉纪的代表地层之一,其保存着相对完整的6.35亿年前至5.51亿年前的地层结构,瓮安剖面和湖北宜昌晓峰河剖面均含有较为典型的陡山沱组地层。

2006年下半年,以尹磊明为主的中美古生物学家选择了湖北宜昌晓峰河剖面开展研究,该剖面的年代分层与“瓮安生物群”非常类似,在对大量燧石(硅质)结核开展逐层采集样品后,通过实验室的岩石切片,尹磊明等从陡山沱组地层接近最底层(约6.32亿年前)的600余个薄片中发现,其中的几十个薄片中含有显著刺状突起的休眠囊胞。

“这个发现的意义非常重大。”尹磊明说,“这说明当时多细胞动物就已经在地球上活动了。”据了解,此前,研究人员在晓峰河剖面5.8亿年前的地层中也发现了很多动物的胚胎化石,但是在6.32亿年前的岩石中发现动物痕迹,这还是第一次。

尹磊明表示,这表明早期多细胞动物在6.32亿年前业已生活于浅海。

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