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梅西叶发表第一份星云星团表 

18世纪的法国天文学家梅西叶一生共发现了21颗彗星。他在系统搜寻彗星的过程中,为避免将大空中的各种云雾状大体误认为彗星,在1771年将其中的45个天体编制成表,于1774年刊布。后又于1780年和1781年两次增订,并在1781年发表著名的 《梅西叶星云星团表》,其所载天体总共103个,记为从M1,M2,M3……统称“梅西叶天体”。这些天体其实包含着几种截然不同的类型:星云、星团和星系。例如,著名的蟹状星云M1是一个气体星云,位于武仙座中的M31是一个巨大球状星团,仙女座大星云M131则是一个比银河系更大的星系,如今它已正式改称为 “仙女星系”。现代天文学的历史一再表明,梅西叶天体对于人类认识宇宙所起的作用,已大 大超越了编表者的初衷。

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