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布拉德雷确认地轴章动 

1728年,英国天文学家布拉德雷发现他观测所得的恒星同北天极的角距离经过岁差和光行差改正后仍有细微的变化。他分析了天球各处恒星这种变化的分布规律,推测可能是月球的影响使地球的自转轴发生了颤动,他称之为地轴章动。他说:“我猜想月球对地球赤道隆起部分的作用可能会产生这些影响。因为按照牛顿爵士的原理,如果岁差是由日月作用在地球赤道部分引起的,而月球的轨道平面对赤道平面的交角在某一时间要比另一时间大100,因此有理由推断,由月球作用引起的这部分周年岁差, 在不同的年份里大小不同。”月球轨道面(白道)与黄道的交点在天球上绕行一周约需18.6年,因而月球对地球赤道隆起部分的引力作用也有相同周期的变化,这也正是地轴的章动周期。

布拉德笛进行了近20年的观测研究,终于证实了上述判断的正确性,并于1747年底宣布了这一发现。他能够测定幅度仅为10”的角度偏差,足以说明天文望远镜发明后的百余年间天体测量学的巨大进步。1749年,法国数学家达朗贝尔通过严格的理论分析,证明章动确实是由月球对地球赤道隆起部分的引力作用的周期变化所致。他对岁差和章动的计算结果与布拉德雷的观测结果很一致。

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