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哥伦布发现美洲大陆 

15世纪,欧洲资本主义开始出现,许多国家竞相寻找海外市场,地处东方的亚洲是他们探险的目标。在许多探险家纷纷远航的时代背景中,意大利航海家哥伦布在西班牙大金融家和国王的支持下,开始了寻找东方的航行。

哥伦布一生从事航海活动,相信大地球形说,认为从欧洲向西航行可达东方的印度和中国。他先后4次出海远航(1492—1493年,1493—1496年,1498—1500年,1502-1504年),到达了美洲大陆,也因此成为名垂青史的航海家。哥伦布开辟了横渡大西洋到美洲的航路,先后到达巴哈马群岛、古巴、海地、多米尼加、特立尼达等岛,于1492年在帕里亚湾南岸首次登上美洲大陆。他考察了中美洲从洪都拉斯到达连湾2000多千米的海岸线,认识了巴拿马地峡,发现和利用了大西洋低纬度吹东风、较高纬度吹西风的风向变化规律。他误认为到达的大陆是印度,并称当地人为印第安人。当时,哥伦布并不知道到他的发现有多么重要,后来人们才意识到发现美洲大陆是一个了不起的成就。

在后三次向西航行中,哥伦布登上了美洲的许多海岸。直到1506年逝世,他一直认为到达的是印度。后来,意大利航海家亚美利哥经过更多的考察,才知道哥伦布到达的这些地方不是印度,而是一个原本不为人知的“新大陆”。

继哥伦布之后,西方世界的航海探险进入高峰期,后有葡萄牙航海家达·伽马通往印度海路的发现,以及葡萄牙航海家麦哲伦的环球航行。人类在航海探险过程中,第一次用实践行动证明大地是一个圆球,地球上的海洋是连通的。

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