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埃尔利希提出免疫机制的侧链理论 

1890年代,科学家们将微量相思豆毒素 (一种植物蛋白)注射到小鼠体内并逐渐增加剂量,发现小鼠随之产生免疫力(称为主动免疫),而经毒素免疫的母鼠的乳汁和血液中均含抗毒素,幼鼠吸食母鼠乳汁或接受抗血清便可获得暂时的免疫力(称为被动免疫)。此现象背后的免疫学原理一直不为人们所知。

在大量免疫学实验的基础上,德国免疫学家埃尔利希在1890年代提出了“侧链理论”。该理论认为动物细胞表面存在许多侧链 (后改称为受体)大分子,可以结合因同化营养物质及某些致病因子而产生的毒素(抗原);当机体受到抗原侵害时,便会产生大量侧链并释放到血液中以中和毒素,血液中的这些侧链就是抗体。这是最早用化学反应来解释免疫过程的理论,首开“免疫化学”之先河。1908 年,埃尔利希因其对免疫学的杰出贡献荣获诺贝尔生理学医学奖。

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