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哥白尼《天体运行论》出版 

古希腊时代的亚里士多德——托勒玫“地球中心说”,在中世纪被基督教会改造、利用,作为其教义的支柱。随着天文观测技术的进步,该体系不断暴露出所推算的行星动态与观测结果不甚相符。及至15世纪,为了不致与天文观测明显相悖,在地心体系中引入的“均轮”和“本轮”竟多达80来个,且其数目仍有增无已。

波兰天文学家哥白尼对此穷究不舍,终于意识到造成如此复杂局面的根源,正在于认为地球是固定不动的宇宙中心。他基于30多年的天文观测和数学推算,建立了一种全新的宇宙体系,世称日心地动说。其核心内容是:太阳静止于宇宙中心,包括地球在内的行星皆绕着太阳转动。离太阳最近的是水星,其次是金星、地球、火星、木星和土星。只有月球环绕地球运行。恒星位于离太阳非常遥远的一个天球表面上,静止不动。地球每天绕自转轴旋转一周,形成了天体的周日视运动。哥白尼在其不朽巨著《天体运行论》中详尽地阐释了这一学说。

1542年秋,哥白尼因中风而陷入沉疴。翌年5月24日,当一本刚印好的《天体运行论》送达时,他已处于弥留之际。日心学说从根本上动摇了“上帝将地球安排在宇宙中心”的说教,自然科学从此开始从神学中解放出来。地球在运动的观念奠定了近代天文学的基石,使天文学首先跨入了近代科学的大门。

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