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惠特尼发明轧棉机 

1793年埃莱·惠特尼(1765—1825)发明了摘棉机和轧棉机。轧棉机是从棉花的圆荚中把籽剥出来,它比早期由约瑟夫·伊夫(Joseph Eve,1760—1835)发明的设备先进了许多。伊夫的机器从18世纪80年代开始就用于加工西印度棉花,但不仅不能把生长在美国的长纤维棉花籽成功地从圆荚中取出来,反而会把棉籽压碎,致使棉籽油把织出的棉布弄脏。“轧棉机”中“gin”这个词作为“engine(发动机)”的缩写,在西印度人们广泛应用在口语中。

惠特尼曾经去南卡罗来纳想当一名家庭教师,却成了独立战争时期的将军纳撒尼尔·格林的遗孀凯瑟琳·格林的客人,生活在靠近查尔斯顿的格林种植园里。惠特尼为女主人做许多小木工活,用以回报她的盛情款待。女主人知道他心灵手巧,了解到他很关注剥棉籽问题后,就建议他用自己独创性的法解决这个问题。于是他在地下工作室奋战了几个月后,终于改进了伊夫的机器,发明了手摇曲柄的取棉籽设备,这台机器上面装有一个带有用很多金属丝锯齿的滚筒,滚筒上还安一把旋转刷,只要转动滚筒,铁钩就把缠在滚筒上的棉花纤维清理下来,再由旋转刷将棉花纤维收集在一起。根据传说及惠特尼后来自己的讲述,他发现在种植园可以找到造鸟笼剩下的金属丝,就用金属丝代替了铁皮。用刷子的办法可能是受了格林夫人谈话的启发,她认为壁炉炉膛的刷子邱以把棉花纤维从锯齿上弄下来。

机器模型是秘密建造的,当地种植园主得知新发明的轧棉机时,力劝惠特尼申请一项专利,于是他与一个奴隶监工菲尼亚斯·密勒(Phineas Miller)一起申请了专利。不过因为机器很容易制造,惠特尼和密勒发现他们的专利被大量侵犯和抄袭。

尽管惠特尼和密勒没能赢得专利侵权的诉讼,但几个南部的州立法机关设立了现金补贴作为对他们工作的回报。他们在这种判决中得到了大约九万美元(相当于21世纪好几百万美元的价值),但这笔钱大多数用在了诉讼费上。

惠特尼回到了故乡康涅狄格,在那继续开发一套使用通用零件步枪的方法,但最终没能成功。

轧棉机解决了棉花加工过程中的一大难关,彻底改革了美国棉产品,从此大片的土地被开垦用于棉花生产,对奴隶的需求也增加了。轧棉机(当时由畜力驱动)的使用使原先由50个工人完成棉籽自然脱落生产棉布的数量现由一人便可完成。从这种意义上说轧棉机是节省劳力的设备,但具有讽刺意义的是,因生产棉布顿时变得有利可图,轧棉机又造成了劳动力的短缺。

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