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皮卡尔测出地球半径 

法国天文学家让·皮卡尔既是首先将测微器广泛用于专业天文观测的人,也是首先在天文观测中实际使用摆钟的人。从1667年开始,他用配备了测微器的望远镜以及他改进后的象限仪,通过较长基线的多点综合观测,在巴黎附近进行精密的大地测量。他在亚眠和马尔瓦西纳之间约110千米的距离中安排了17个测地三角形,其测量基线长度略超过10千米,是用铁杆进行精细的丈量得到的。皮卡尔由此测出了子午线1°的弧长,并于1671年发表了测量结果。他还得出赤道上经度1°之长为111.18千米,与此相对应的地球半径是6370.2千米。这是当时最精确的地球半径值,很接近今天采用的数值。

早先,英国科学家牛顿曾在1666年采用地球表面大圆1°弧长为60英里(约96.5千米)的数值,来计算地球和月球间的引力,结果发现计算所得月球绕地球转动的周期与实际不符。牛顿获悉皮卡尔得到的结果后,于1682年重新进行计算,终于证实月球绕地球运动的向心力就是地球引力。

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