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陈端生 

陈端生和曹雪芹差不多同时代,曹雪芹去世时,陈端生12岁。而《再生缘》如《红楼梦》一样,是一部未完成稿。

陈端生生在杭州,祖父陈兆仑是进士出身,父亲陈玉敦中过举,曾任云南、山东等地地方官。陈玉敦和妻子汪氏生有三个女儿,端生为长,二女庆生早夭,长生最幼。端生和长生都文采斐然,长生还是当时文豪袁枚的“女弟子”之一。

陈端生动笔写《再生缘》时,祖父正在京城作官。《再生缘》最早的读者大概只有母亲和妹妹,但陈端生写得非常勤奋,到次年五月,一共八个月左右的时间,她已经写完前八卷。同年八月,父亲任职山东登州府,全家跟随父亲前往。陈端生在登州住了约七个月时间,就写完了九到十六卷。

陈寅恪先生推测,陈端生如此勤奋写作可能跟她母亲身体不好有关,她怕母亲看不到书写完,就离开人世。

果然,陈端生写完十六卷之后就没有接着写,因为她母亲病了,而且不久便病故了。陈端生写《再生缘》的主要原因是为了取悦于母亲。母亲不在了,怎么还有心情写作呢?

第二年,也就是乾隆三十六年(1770年)夏天,她和家人返回杭州老家。三年后,陈端生二十三岁,嫁与范菼为妻。丈夫是祖父的好友范璨之子,陈端生嫁给范菼,也是门当户对。

她和丈夫情投意合,婚后生有一子一女。

乾隆四十五年(1780年)九月,顺天(今北京)乡试中发生舞弊行为,主考官抓获几个夹带字条的考生,陈七是主犯,他被抓后供出范菼。陈寅恪先生考证说,范菼并非陈七的同伙,而是被诬陷的。

此事令乾隆龙颜大怒,于是陈七被判绞监候(就是死刑缓期执行),其他人则被发配新疆伊犁。

乾隆四十九年(1784年)的早春,陈端生在母亲去世十二年、丈夫被流放四年后终于重新开始续写《再生缘》。这十二年的停笔,正像她说的“悠悠十二年来事,尽在明堂一醉间”。“明堂一醉”是指郦明堂(孟丽君)的性别引起皇宫中人们的怀疑,被灌醉了酒,正要脱靴查验她是否是小脚。在此惊险之际,故事却停了,而且一停就是十二年。

这十二年来,《再生缘》的抄本已经流传到社会上,人们争相传读,意犹未尽,催促她继续写下去。不过,陈端生续完《再生缘》的心愿并没有实现,她只写了第十七卷,就没有继续写了。其中原因,不太清楚。嘉庆元年(1796年)正月,新帝登基,大赦天下。陈端生的夫君范菼发配新疆已经十五年,赶上此次大赦,终于可以回家了。无论范菼如何紧赶慢赶,陈端生在他回到家门之前,已含恨去世。这一年,她四十五岁。

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